На начальном этапе истории кинематографа роль художника сводилась к тому, чтобы нарисовать задник — декорацию, на фоне которой снимали актёров.  Постепенно на смену плоскому заднику пришли сложные объёмные декорации.
Но в современном кино, где сочетаются декорации и натура, роль художника очень велика. Он должен создать тот неповторимый мир, который затем оживёт в кадре. Делается это следующим образом.
Сначала художник создаёт серию эскизов.  Это — рисунки кадров будущего фильма. На их основе выбираются места натурных съёмок и строятся декорации.
Декорации в кино гораздо сложнее театральных. Дело в том, что театральный зритель видит сцену с одной точки и с большого расстояния, а в кино её снимают с разных сторон, да ещё и крупным планом. Вот и приходится создавать не часть комнаты, а самый настоящий дом, в котором расставлена мебель, горит свет и даже работает холодильник.
Но наиболее сложна работа художника в исторических картинах. Например, для съёмок фильма «Гамлет» на берегу Финского залива был выстроен специальный средневековый замок. Правда, материалом для него послужил не камень, а доски, покрытые специальным цементом. Чтобы создать такую декорацию, художник кино должен очень хорошо  знать архитектуру и культуру различных эпох, которые ему приходится отображать в картинах.
Иногда бывает и так, что действие картины происходит на далёкой планете, в жерле вулкана или на морском дне. Что делает художник в этом случае? Ведь нельзя же устроить в павильоне действующий вулкан? Для воссоздания подобных объектов используется сложная техника комбинированных съёмок.